Cap Canaveral. La fusée New Moon de la NASA a décollé lors de son premier vol avec trois mannequins de test, rapprochant les États-Unis d’un grand pas en avant vers le retour des astronautes sur la Lune pour la première fois depuis la fin du programme Apollo il y a 50 ans. Si tout se passe bien pendant le vol de trois semaines, la fusée propulsera la capsule vide de l’équipage sur une large orbite autour de la lune, avant que la capsule ne revienne sur Terre lors d’un vol dans l’océan Pacifique en décembre. . Après des années de retards et des milliards de dépassements de coûts, la fusée Space Launch System a tonné dans le ciel, décollant du Kennedy Space Center avec 4 millions de kilogrammes de poussée et une vitesse de 100 mph en quelques secondes.

La capsule Orion était assise au sommet et était prête à quitter l’orbite terrestre deux heures après le vol de la Lune.

La photo de la lune fait suite à près de trois mois de fuites de carburant alarmantes qui ont permis à la fusée de rebondir entre son hangar et son pad.

Alors que l’ouragan Ian revenait fin septembre, la fusée était garée à l’extérieur alors que Nicole passait la semaine dernière avec des rafales de plus de 80 mph (130 km/h).

Bien que le vent ait emporté la bande de 3 mètres près de la capsule, les responsables ont donné le feu vert au lancement.

La NASA s’attendait à ce que 15 000 personnes se pressent sur le site de lancement, avec des milliers d’autres bordant les plages et les routes à l’extérieur des portes, pour assister au suivi tant attendu du projet Apollo par la NASA, lorsque 12 astronautes ont marché sur la lune en 1969 et 1972.

Des foules se sont également rassemblées devant les centres de la NASA à Houston et à Huntsville, en Alabama, pour regarder le spectacle sur des écrans géants.

“Pour la génération Artemis, c’est pour vous”, a déclaré le directeur du lancement, Charlie Blackwell-Thompson, peu avant le décollage, faisant référence aux jeunes qui n’étaient pas en vie pour Apollo.

Le décollage a marqué le lancement du programme d’exploration lunaire Artemis de la NASA, du nom de la sœur jumelle mythologique d’Apollon.

L’agence spatiale prévoit d’envoyer quatre astronautes autour de la Lune lors de sa prochaine mission en 2024 et d’y faire atterrir des humains dès 2025.

La SLS de 98 mètres est la fusée la plus puissante jamais construite par la NASA, avec plus de poussée que la navette spatiale ou le puissant Saturn V qui a transporté des hommes sur la Lune.

Une série de fuites de carburant à l’hydrogène a fait dérailler les tentatives de lancement estivales ainsi que les tests de compte à rebours.

Une nouvelle fuite s’est produite à un nouvel endroit lors d’un ravitaillement en carburant mardi soir, mais l’équipe d’urgence a réussi à fermer la vanne défectueuse sur le bloc.

Puis une station radar de l’US Space Force est tombée en panne, provoquant une autre bousculade, cette fois pour remplacer un commutateur Ethernet.

Orion devrait atteindre la Lune d’ici lundi, à plus de 370 000 kilomètres de la Terre.

Après s’être approchée à moins de 130 kilomètres de la lune, la capsule entrera sur une orbite lointaine qui s’étend sur environ 64 000 kilomètres.

Le vol d’essai de 4,1 milliards de dollars durera 25 jours, à peu près au même moment où l’équipage sera à bord.

L’agence spatiale a l’intention de pousser le vaisseau spatial à ses limites et d’identifier tout problème avant que les astronautes n’entrent à l’intérieur.

Les mannequins, que la NASA appelle des lunes, sont équipés de capteurs qui mesurent des choses comme les vibrations, l’accélération et le rayonnement cosmique.

“Il y a pas mal de risques associés à ce test en vol initial”, a déclaré le chef de mission Mike Sarafin.

Il était supposé que la fusée effectuerait son lancement à sec d’ici 2017.

Les observateurs du gouvernement estiment que la NASA dépensera 93 milliards de dollars pour le projet d’ici 2025.

À terme, la NASA espère établir une base sur la Lune et envoyer des astronautes sur Mars d’ici la fin des années 2030 ou le début des années 2040.

Mais de nombreux obstacles doivent encore être franchis. La capsule Orion n’emmènera les astronautes qu’en orbite lunaire, pas en surface.

La NASA a engagé SpaceX d’Elon Musk pour développer Starship, la réponse du 21e siècle aux alunissages d’Apollo.

Starship fera la navette entre Orion et la surface de la Lune, du moins lors du premier voyage en 2025.

Le plan est de placer Starship et éventuellement d’autres atterrisseurs de la société autour de la Lune, prêts à être utilisés lorsque les nouveaux équipages d’Orion décolleront.

Révisant un argument avancé dans les années 1960, l’historien de l’Université Duke, Alex Roland, s’interroge sur le coût des vols spatiaux habités, affirmant que les robots et les engins spatiaux sans pilote peuvent faire le travail à moindre coût, efficacement et en toute sécurité.

“Au cours de toutes ces années, aucune preuve n’est apparue pour justifier l’investissement que nous avons fait dans les vols spatiaux habités, autre que la réputation impliquée dans cette apparente consommation”, a-t-il déclaré.

La NASA attend la fin de ce vol d’essai pour annoncer les prochains astronautes et ceux qui suivront Neil Armstrong et Buzz Aldrin d’Apollo 11.

La plupart des corps de 42 astronautes actifs et de 10 stagiaires de la NASA n’étaient pas encore nés lorsque les marcheurs lunaires d’Apollo 17 Gene Cernan et Harrison Schmitt ont clôturé une ère il y a 50 ans le mois prochain.

“Nous sautons de nos vaisseaux spatiaux avec enthousiasme”, a déclaré l’astronaute Christina Koch, 43 ans, quelques heures avant le décollage.

Après près d’un an sur une mission dans la station spatiale et une sortie dans l’espace entièrement féminine, elle est sur la liste restreinte de la NASA pour un vol lunaire.




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